¿Qué son las manchas solares?

Las manchas solares son regiones de la superficie solar con una temperatura más baja que la región circundante y con una fuerte actividad magnética. En las manchas solares hay dos regiones claramente diferenciadas: la umbra, que es la parte más interior y tiene una temperatura muy baja, unos 4000K, y la penumbra que es la parte más externa y cuya temperatura ronda los 5600K. El Sol tiene una temperatura de unos 6000K. Los detalles de la creación de las manchas solares todavía son cuestión de investigación, pero está bastante claro que las manchas solares están relacionadas con variaciones locales del campo magnético solar que crean depresiones en la superficie del Sol.

Las manchas solares aparecen en grupos bipolares cuyos componentes tienen polaridades opuestas. El número de manchas solares sigue un ciclo de unos 11 años al final del cual la polaridad de las manchas y del Sol se invierten pasando de norte/sur y de sur/norte, por lo tanto el periodo magnético solar es de 22 años.

La cantidad de manchas solares está relacionada con la variación de la actividad solar. Como las manchas solares son más oscuras, es natural suponer que más manchas solares signifiquen menos radiación solar, pero las las áreas circundantes son más luminosas y el efecto global es que más manchas solares se asocian a un sol más luminoso. Ha habido intentos de relacionar el ciclo solar con las variaciones del clima de la Tierra, de hecho durante el Mínimo de Maunder, en el que ninguna mancha solar fué vista en 70 años, hay datos que nos indican que la Tierra pudo haberse enfriado hasta 1K, y hay estudios que relacionan la actividad solar con el crecimiento de los anillos de los árboles, otro indicador del clima ya que los anillos són más gruesos en periodos de fuerte actividad solar y más finos en periodos de poca o ninguna actividad. También hay relación entre la actividad solar y el estado de la ionosera y esto nos ayuda a predecir las condiciones de propagación de la onda corta o las comunicaciones por satélite.

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